500年后你的曾曾曾……孙子早没了,而这场实验还在继续

  2514年6月30日,一位未来的科学家走进了爱丁堡大学的一间微生物实验室。

  Ta打开一个已经开始腐朽的木盒,里面躺着最后几只玻璃安瓿(bù),以及一份泛黄的文件。在文件说明的指引下,Ta用酒精仔细消毒了安瓿,小心地折断它,加入培养基溶液。接下来,安瓿里的一些休眠的细菌或许会苏醒过来,为一项历时500年的实验添上最后的一组数据

  如果这件事确实能够顺利地发生,Ta的老前辈查尔斯科克尔(Charles Cockell)想必会非常开心——虽然那时科克尔早已不在人世,也无法知道实验结果到底如何。

500年後你的曾曾曾……孫子早沒了,而這場實驗還在繼續

  图片来源:Ulrich Netal

  计划做上500年的实验

  2014年,微生物学家查尔斯科克尔和他的合作者开启了一项很有野心的长线计划——他们想用整整500年时间来做一个实验,从2014年一直做到2514年。

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  是什么实验需要如此漫长的观察?其实说起来倒也很简单:验证细菌的休眠体到底能“活多久”。

  细菌总给人短命的印象,但一些细菌在环境恶劣的时候能够进入高度脱水、抗性极强的休眠状态(例如芽孢),这种休眠体能保持活性的时间就很长了。如果再遇到合适的环境,它们还能迅速恢复成活跃的繁殖体。

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  有些细菌在环境恶劣的时候,会长出芽孢 |smarttech.com

  之前科学家们就已经感受到,这些细菌休眠体“保质期”是很长的,但具体有多长其实并没有人知道。只是偶尔会有一些个例报告显示,它们似乎是真的能休眠很久很久,例如有研究者从距今2500万年至4000万年前的琥珀中发现了仍然可以复苏的细菌芽孢。

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  为了解决这个简单但仍然没有确定答案的问题,科克尔团队决定:总之先观察500年看看吧!

  于是,研究者们选定了枯草芽孢杆菌(Bacillus subtilis)和一种拟甲色球藻属(Chroococcidiopsis)的蓝细菌,把它们的干燥休眠体分别封进了800个玻璃安瓿。他们计划定期打开一些安瓿来培养观察,看细菌的活性是否发生了变化。一开始的25年,他们会每两年取样一次,而之后的475年则是每25年取样一次。

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  封装枯草杆菌芽孢的玻璃安瓿。那个小球其实不是细菌,它是用来保持干燥的硅胶珠 | R. Mller and C. S. Cockell

  然而,人真的会按时做实验吗?

  500年实验本身做起来并不费力,毕竟大部分时间每隔25年才需要开工一次,剩下时间只要把密封的安瓿保存起来就好。真正的问题在于:要怎样才能保证几百年之后的科学家还会按时取样?

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  五百年对人类来说真是相当久的时间,谁也无法预测这中间会发生多少变故。实验的说明文件可能会丢失,保存安瓿的木盒可能会损毁,电子存储介质可能早就变得完全不一样了,那时候甚至连爱丁堡大学都不知道还在不在……

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  500年后的爱丁堡大学会变成什么样?我也不知道 | www.ed.ac.uk

  要怎么办?难道应该像老祖先一样,把实验规程刻在石头上吗?研究者倒是不这么想。他们认为,时长保持更新才是更保险的方法。研究团队要求,在每隔25年取样的同时,实验者也应该对纸质版和电子版的文档分别进行更新和备份,帮助这些文件适应新时代。

  当然,即使是这样,我们依然无法保证这项实验最终的命运,而且肯定没法看到它的最终结果了……

  参考资料:

  1.https://www.theatlantic.com/science/archive/2019/01/500-year-long-science-experiment/581155/

  2.https://academic.oup.com/astrogeo/article/56/1/1.28/262750

  3.http://science.sciencemag.org/content/268/5213/1060.long

  4.https://journals.plos.org/plosone/article?id=10.1371/journal.pone.0208425

  作者:窗敲雨

  一个AI

  我怀疑这是给安瓿做的软广

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